O cenário de veículos autônomos em mudança: consolidação e um novo classe de investidores

(David Li) (30 de setembro de 2020)

Em junho de 2020, a Amazon anunciou sua aquisição de US $ 1,3 bilhão da Zoox. Embora o preço de compra represente um valor absoluto significativo em dólares, também está 60\% abaixo da última avaliação de financiamento pós-dinheiro da empresa e reflete os desafios de desenvolver veículos autônomos (AVs). Com base no envolvimento com o ecossistema AV, a Avanta Ventures vê dois temas significativos impactando a indústria, especificamente: maior consolidação com novas empresas de autonomia full-stack limitadas sendo criadas e um número maior de participantes não tradicionais da indústria fornecendo capital e caminhos de saída para AV startups.

A dicotomia de quatro anos

Após meses de especulação, A Amazon anunciou formalmente em junho de 2020 sua aquisição da Zoox, uma das últimas grandes desenvolvedores independentes de veículos autônomos. De muitas maneiras, essa aquisição reflete a compra da Cruise Automation pela General Motors em meados de 2016, que deu início à corrida de veículos autônomos. Cruise e Zoox tiveram a visão grandiosa de construir uma plataforma autônoma completa de Nível 5 . Ambos procuraram construir toda a pilha de hardware e software. Mesmo os preços de aquisição eram semelhantes, com Cruise em aproximadamente US $ 1 bilhão e Zoox em cerca de US $ 1,3 bilhão. Apesar de todas as semelhanças, no entanto, as duas transações não poderiam ser mais diferentes.

Quando a GM adquiriu a Cruise, o sentimento geral era de que os níveis 4 e 5 AVs estariam disponíveis em breve. OEMs, startups e investidores fizeram previsões grandiosas de que os AVs seriam totalmente implantados em 5 anos e que o automóvel de propriedade privada não existiria mais. Como resultado, a Cruise, que havia acabado de levantar uma Série A menos de seis meses antes da aquisição, foi comprada por mais de 10 vezes sua avaliação pós-dinheiro da Série A de $ 85 milhões. Quatro anos depois, a aquisição da Zoox pela Amazon revela o desafio de alcançar a verdadeira autonomia. Consumindo mais de $ 30 milhões por mês e enfrentando uma queda significativa do apetite do investidor, o preço de venda do Zoox representou uma redução de 60\% em relação ao seu último valor pós-dinheiro. Além disso, a Amazon também forçou termos contratuais onerosos importantes que tornariam a aquisição dependente de quase 90\% dos funcionários-chave que permaneceram na empresa após a aquisição, mostrando o poder que a Amazon tinha como licitante nesta transação sobre o Zoox.

Em sua essência, a transação Zoox é um indicativo das realidades desafiadoras que a indústria de veículos autônomos mais ampla está enfrentando. Embora o Zoox possa representar o culminar desses desafios, consolidações e transações semelhantes têm ocorrido regularmente nos últimos anos. A equipe da Drive AI foi adquirida pela Apple em junho de 2019 , os ativos da Scotty Labs foram adquiridos pela DoorDash em agosto de 2019 e mais recentemente, Starsky Robotics foi encerrada em março de 2020.

Olhando além do “Amazoox”

Olhando para o futuro, sintetizamos vários temas-chave da indústria com base em conversas com startups de AV, monitoramento contínuo do amadurecimento tecnologias subjacentes e compromissos com o ecossistema mais amplo de partes interessadas de desenvolvedores de AV, VCs, OEMs e agências regulatórias:

  • Maior consolidação da indústria e número limitado de novas empresas com autonomia completa em formação

Os últimos anos serviram como um lembrete das complexidades técnicas do desenvolvimento de sistemas autônomos, com os primeiros entrantes no espaço desagradavelmente surpresos com o tempo e o capital necessários. Simultaneamente a este aumento na incerteza técnica, houve um declínio correlacionado no apetite de investimento de risco em novas empresas de AV full-stack. Onde os negócios de autonomia em estágio inicial eram anteriormente financiados apenas com base no histórico da equipe fundadora, os investidores agora exigem pontos de prova adicionais, indicadores de referência ou abordagens significativamente diferenciadas. Isso resultou em muito poucas novas empresas de autonomia de nível 4 ou 5 sendo iniciadas no ano passado, um número maior de aquisições e talentos autônomos concentrados fortemente em torno de líderes da indústria como Waymo ou Cruise.

Prevemos esta tendência continua avançando. A formação de empresa AV em estágio inicial e a atividade de investimento provavelmente se concentrarão em casos de uso específicos (por exemplo, mineração, construção, manufatura, etc.) Ao restringir o domínio operacional da autonomia, os desenvolvedores podem não apenas gerenciar melhor os casos extremos que podem surgir, mas também implementar soluções de segurança externas de maneira mais econômica para abordar lacunas técnicas temporárias (por exemplo, pequenas estações de células para garantir conectividade para teleoperações). De forma semelhante, acreditamos que as startups também irão se formar para lidar com funções específicas dentro da pilha de tecnologia AV. Helm.ai e Recogni são exemplos de empresas mais recentes focadas especificamente em AV baseado em câmeras visão computacional.

  • Aumento do financiamento e M & Uma atividade de jogadores não tradicionais

Como resultado da redução dos dólares de risco investidos no espaço AV, as startups estão cada vez mais se voltando para fontes alternativas de financiamento, particularmente de clientes finais que possuem as redes e plataformas para alavancar AVs em escala. Além da Amazon, outros grandes players de logística, como UPS (TuSimple) e FedEx (Peloton), começaram a dedicar recursos a esse espaço. O Walmart fez parceria com várias empresas de AV de entrega específica (Nuro, Gatik, Udelv). Outros ainda, como a DoorDash, fizeram aquisições de empresas de robótica de calçada de baixa velocidade. Cada uma dessas empresas representa, em última análise, exemplos de segmentos da indústria que provavelmente operacionalizarão os AVs. À medida que as startups buscam pilotos comerciais e oportunidades para criar modelos de negócios sustentáveis, elas procuram cada vez mais essas empresas. Acreditamos que esse tema continuará, com esses clientes finais de AV também se tornando mais abertos para fazer investimentos em startups de AV e adquirir empresas para desenvolvimento técnico e experiência em AV in-source.

O que podemos esperar no futuro?

Em última análise, embora a realidade dos antivírus não tenha acompanhado seu exagero, existem quantidades significativas de avanços tecnológicos que têm e continuam a progredir em segundo plano. Portanto, embora possa ser tentador simplesmente descartar os AVs como uma quimera, isso não poderia estar mais longe da verdade. Na verdade, vemos AVs representando um mar de mudanças para vastas áreas da economia, incluindo seguros, com seus impactos sentidos “gradualmente e de repente”.