# ElectAAPIs2020: A Conversation with Helen Gym

(Emily Yi ) (4 okt.2020)

Helen Gym heeft als algemeen vertegenwoordiger in de gemeenteraad van Philadelphia, PA gediend sinds 2016, en werd in 2019 herkozen voor een termijn van vier jaar.

Gemeenteraadslid Helen Gym wordt de luidste moeder van de stad genoemd, een geliefde lerares , een “felle krijger voor de schoolkinderen van de stad”, en de “ populairste politicus van Philadelphia. Zelfs voordat ze bij de gemeenteraad kwam, was ze een van de meest zichtbare organisatoren van de stad: ze vocht tegen een stadion en casino in Chinatown en won een federale rechtszaak voor immigrantenstudenten die op hun middelbare school te maken hadden met raciale vooroordelen en intimidatie. Sinds haar aantreden in 2016 is Helen Gym campagnes blijven leiden die een mensenrechtenagenda voor de stad opstellen en de macht en verspilling van bedrijven aanpakken. Als kampioen voor de schoolkinderen in de stad hielp ze een 17-jarige staatsovername van de openbare scholen te beëindigen en won ze toegang tot schoon water, kunst en muziek, en raadgevers, verpleegsters en maatschappelijk werkers op elke openbare school. Ze leidde de protesten tegen het moslimverbod op de luchthaven van Philadelphia, vocht samen met senator Bernie Sanders tegen de sluiting van het Hahnemann-ziekenhuis, riep op tot een gemeentelijke Green New Deal, voerde campagne voor gratis openbaar vervoer voor kinderen en sloot justitiële instellingen voor jeugdzaken zoals Wordsworth en Glen Mills toen bleek dat ze jonge mensen mishandelden en pijn deden. Ze loopt voorop op het gebied van arbeidsrechten en heeft baanbrekend beleid gewonnen, zoals een Fair Workweek-wet die stabiele planningen voor uurarbeiders garandeert en betaalt voor geannuleerde diensten. Ze heeft ook nationale nieuwswaardige resoluties geschreven Gritty welkom te heten in Philadelphia en de # MuteRKelly-beweging op te krikken. De laatste tijd is ze hard aan het werk om ervoor te zorgen dat gezinnen worden beschermd tegen uitzetting en Comcast verantwoordelijk te houden voor het verstrekken van gratis internettoegang aan studenten.

Raadslid Gym is covoorzitter van Local Progress, een nationaal netwerk van progressieve lokale verkozenen ambtenaren die zich inzetten voor economische en raciale rechtvaardigheid en ervoor zorgen dat steden de gewone werkende mensen dienen, niet bedrijven.

* OPMERKING: Councilmember Gym is momenteel niet herverkiesbaar. Ze werd in 2019 herkozen voor een termijn van vier jaar. **

  1. Wanneer en waarom besloot je je kandidaat te stellen? Was er een specifieke ervaring of moment dat je inspireerde?

Het is moeilijk te zeggen dat er een moment was dat me deed nadenken over kantoor, maar als ik er een had moeten kiezen, zou het de avond zijn geweest van een schoolbestuur in 2013, toen 24 openbare scholen werden gesloten en gesloten als gevolg van bezuinigingen op de districtsbegroting. Daarvoor was ik een langdurige gemeenschapsorganisator en was ik erg actief in het verbeteren van onze openbare scholen. Ik vocht tegen de staatsovername van het schooldistrict van mijn kinderen in 2000, en in de loop der jaren had ik meegewerkt aan het opzetten van een beweging voor onderwijsrecht.

We vochten tegen een Republikeinse gouverneur die een miljard dollar van de staat had gesneden onderwijsbudget. Als gevolg hiervan verloren we 4.000 personeelsleden, waaronder verpleegkundigen, counselors, leraren en meer. Mijn zoon begon zijn eerste jaar op de middelbare school met 60 studenten in zijn biologieles en 40 in zijn algebra. Er was één begeleider toegewezen aan elke 2000 studenten, en kinderen stierven op scholen zonder schoolverpleegsters. Op de avond dat de overnamecommissie van de staat onze openbare scholen sloot, hadden we uit protest meer dan 1.000 mensen binnen en buiten het schoolgebouw gepakt. De stemming vond plaats in minder dan twee uur.

We verloren de stemming, maar ik wist dat we een probleem over scholen hadden aangepakt en er een probleem van hadden gemaakt over onze stad en onze toekomst. Na rouw en rouw stonden we weer op en organiseerden we ons feller dan ooit. Het jaar daarop gooiden we die Republikeinse gouverneur eruit die het gezicht was geweest van die bezuinigingen. Het jaar daarna waren de gemeenteraadsverkiezingen in Philadelphia. De inzet was extreem hoog. Meer dan twee dozijn mensen deden mee aan de race voor de gemeenteraad en ik hoopte een kandidaat te vinden die een echte visie kon uitdragen voor scholen waar ik en zoveel anderen zo lang voor hadden gevochten. Na wachten en wachten, realiseerde ik me dat ik de persoon was die het het beste kon doen.

Het was mijn eerste run voor een openbaar ambt. De bewegingen en gemeenschappen met wie ik had gevochten, brachten me in 2015 naar de gemeenteraad en zorgden ervoor dat ik vorig jaar werd herkozen door historische marges.Toen ik eenmaal in de Raad zat, waren zij de krachten die hielpen een einde te maken aan die staatsovername, basismiddelen in scholen herstelden en hielpen bij het verplaatsen van enkele van de grootste wetgevende en budgettaire campagnes van de stad tijdens mijn eerste termijn, waaronder het beschermen van gezinnen tegen uitzetting en uitbreiding arbeids- en burgerrechten. Tot op de dag van vandaag denk ik dat onze grootste kracht ligt in het organiseren van ruimtes buiten de stadhuizen, staatswetgevers en het congres. Ik zie mijn werk als een essentieel onderdeel van het bewegingsopbouwwerk waar ik uit kwam.

2. Lokale rassen zoals die van jou krijgen soms niet zoveel aandacht als staats- of nationale rassen. Waarom zouden gewone mensen zich druk maken om hun lokale overheid en down-ballotraces?

Ik ben een groot voorstander van gemeentelijke verkiezingen net zo goed als ik ben van het organiseren van . Ik ben vice-voorzitter van een organisatie genaamd Local Progress, en we zijn allemaal lokale gekozen functionarissen. Als je boos bent over de staat van je openbare scholen, besef dan dat schoolbesturen meer macht hebben om gekleurde leraren aan te nemen, antiracistische leerplannen uit te vaardigen en scholen te de-politie dan de minister van Onderwijs. Als je strijdt voor hervorming van het strafrecht, heb je progressieve aanklagers, rechters en verdedigers nodig. Als je vecht tegen uitzettingen en voor betaalbare huisvesting, kunnen burgemeesters en gemeenteraden net zo veel doen om een ​​verstandig huisvestingsbeleid te voeren als de HUD van Ben Carson. Van de gemeenteraad, ik heb voor alles gestreden, van toegang tot water tot een Green New Deal tot huisvesting van gerechtigheid, uitgebreide arbeidsrechten en het beëindigen van ICE-contracten en het beschermen van immigranten.

Waar mensen op dit moment naar verlangen is een nieuw type politiek dat gedreven wordt door een behoefte aan verandering die onlosmakelijk verbonden is met gemeenschappen. Lokale rassen brengen die energie naar de politiek. Je kunt zo inspirerend zijn op een schoolbord als je kunt in de zalen van het congres – en waarschijnlijk nog meer! Dus waar wachten we nog op?

3. Je achtergrond ligt in het lesgeven en het organiseren van de gemeenschap. Hoe hebben uw carrière en uw organisatie-ervaring uw agenda als gemeenteraadslid beïnvloed? Heeft uw AAPI-erfgoed op dezelfde manier invloed gehad op de initiatieven die u steunt en de kwesties die u belangrijk vindt? Zo ja, hoe?

Ik ben opgegroeid in Columbus, Ohio, de oudste dochter van Koreaanse immigranten. Ik heb jarenlang geworsteld om mijn stem te vinden in een wereld die vaak een race langs een zwart-wit-binair getal bepaalt. Dat veranderde toen ik besloot om vrijwilligerswerk te doen bij een kleine non-profitorganisatie in Chinatown, Asian Americans United genaamd. Een vriend van me zei dat ik de vrouwen daar moest leren kennen die de wereld konden veranderen.

Bij Asian Americans United vond ik een echt politiek thuis. De mensen rond AAU maakten deel uit van de burgerrechtenstrijd als SNCC-arbeiders, mobiliseerde tegen apartheid en kernenergie, vochten voor LGBTQ-rechten, en deelden een diep begrip van de Amerikaanse politieke geschiedenis als Aziatisch-Amerikaanse bewegingsactivisten die ik nog nooit op een formele manier was tegengekomen. scholing. Het is niet verrassend dat velen van ons ook leraren waren op een openbare school. Ik ontmoette voorouderlijke iconen zoals Yuri Kochiyama, Grace Lee Boggs en Philadelphia AIDS-activist Kiyoshi Kuromiya.

Ik bracht de volgende twee decennia door met Asian Americans United, waar ik tuinen bouwde, volkskunstfestivals oprichtte, leiderschapsprogrammas voor jongeren leidde, en het voeren van campagnes voor gerechtigheid in de hele stad. Ik sneed mijn tanden bij het vechten tegen burgemeesters en ontwikkelaars die een Chinatown-buurt zouden opofferen voor publiek gefinancierde boondoggles zoals een sportstadion en casino. Ik vocht voor openbare scholen van hoge kwaliteit en organiseerde boycots met recente immigrantenjongeren die vochten om een ​​einde te maken aan racistische intimidatie en vooroordelen op hun scholen.

Van dit werk leerde ik hoe blanke suprematie en patriarchaat pijlers zijn van een onrechtvaardige en ongelijke orde en maakte Philadelphia de armste grote stad van het land. Ik zie deze systemen aan het werk in de criminele onderfinanciering van onze openbare scholen, in de weigering om het minimumloon te verhogen, in de kwaliteit van onze huisvesting, in de massale opsluiting van zwarte en bruine mensen, en in de detentie en deportatie met winstoogmerk. van onze allochtone broers en zussen. Ik heb nooit naar oplossingen gezocht in ruimtes waar blanke suprematie en patriarchaat zijn opgebouwd. In plaats daarvan centreer ik de stemmen van gemeenschappen die eraan werken om die systemen af ​​te breken. Ik blijf eeuwig dankbaar dat ik heb geleerd dat samen met briljante AAPI-organisatoren in Philadelphia.

Als gekozen functionaris eer ik mijn AAPI-organiserende wortels door een volkscampagne voort te zetten die het organiseren in onze stad centreert en versterkt en werkt aan onze collectieve bevrijding.

4. Wat zijn enkele van de meest memorabele momenten van uw tijd als gemeenteraadslid tot nu toe?

Ik heb het geluk gehad dat ik zoveel memorabele momenten heb gehad . Ik moest wetgeving schrijven om formeel een plaatselijk schoolbestuur te herstellen en getuige te zijn van het einde van een 17-jarige staatsovername van ons openbare schooldistrict waar ik al twintig jaar tegen had gevochten.Middelbare- en middelbare scholieren in de gemeentehuizen van mijn studenten en schoolbezoeken leidden een campagne voor schoon water en nieuwe investeringen voor openbare scholen in Philly. Ik vond het geweldig om onze Fair Workweek-campagne te winnen, toen we het stadhuis vulden met honderden mensen die riepen om een ​​einde te maken aan misleidende planningspraktijken en armoedelonen.

Nadat ik had opgeroepen tot het verwijderen van een standbeeld van een controversieel en onverdraagzame voormalig burgemeester, ik hield een 50-jarig jubileumevenement ter ere van zwarte middelbare scholieren die in 1967 de school verlieten in een van de grootste studentendemonstraties voor zwarte en etnische studies in het land; die studenten waren fysiek met knuppels en knuppels geslagen door politieagenten die door die burgemeester het bevel hadden gekregen hen aan te vallen. Bij het 50-jarig jubileum kwamen honderden ouderlingen opdagen en hielden ze toespraken om het verband te leggen tussen het organiseren van studenten toen en nu. Ik was ongelooflijk trots om een ​​licht op dat stukje geschiedenis te schijnen. Het maakte de haatmail die ik ontving (bijna) de moeite waard.

Maar waarschijnlijk was een van mijn meest memorabele dagen in functie in januari 2017, de dag nadat het Witte Huis de ongrondwettelijke travestie had uitgevaardigd die bekend staat als het moslimverbod . Het was op een zaterdagavond, nieuw maanjaar, en ik zat midden in het koken van een traditioneel Koreaans diner toen ik een telefoontje kreeg van het team van de burgemeester dat gezinnen op onze luchthaven werden vastgehouden en op elk moment konden worden gedeporteerd.

“Breng mensen mee. Nu. ”

Wat zou ik anders kunnen doen dan handelen? Ik plaatste de oproep op sociale media en honderden mensen namen deel. Tegen de tijd dat ik op het vliegveld aankwam, stond de terminal vol met mensen die riepen: “Laat ze binnen.” En toen de mensen kwamen, volgde een congreslid, daarna een Amerikaanse senator, een gouverneur, en plotseling was de dynamiek van de macht verschoven.

We marcheerden en we zongen, we sloegen de armen op elkaar en we toonden dat onze harten waren groot genoeg om de hele wereld te omarmen. Om 2 uur s nachts kwam er een uitstel van deportatie door de federale rechtbank in Philadelphia, en die gezinnen werden die nacht niet gedeporteerd. De volgende dag stroomden Philadelphians met duizenden het vliegveld binnen. Dit gebeurde in steden door het hele land. En toen we deze ruimtes vulden, maakten we duidelijk dat de wet en onze grondwet meer zijn dan woorden op een pagina. Ze kwamen tot leven als een levendige, gepassioneerde verklaring van de gekoesterde waarden van onze democratie.

Ik heb mijn hele leven gewerkt om mensen te laten zien dat collectieve actie een zinvolle verandering teweegbrengt, en we hoeven alleen maar te handelen meedogenloos en liefdevol samen – en soms zien we het gebeuren.

5. Tegenwoordig zijn veel jonge activisten teleurgesteld in electorale politiek, en met veranderingen “binnen het systeem” die vaak incrementeel lijken. Wat is uw boodschap aan deze jonge mensen, en wat is volgens u het belang van stemmen en vrijwilligerswerk voor campagnes, naast het organiseren van de gemeenschap, protesteren, enz. ?

Voor mij begint of eindigt politiek niet bij de stembus. Als een langdurige gemeenschapsorganisator, begint mijn politiek niet bij politici. Het begint bij ons – met de mensen van wie we houden, de kwesties waar we om geven en de campagnes en activiteiten die ons de deur uit helpen omdat het te belangrijk of spannend is om te missen. Meer dan ooit in de recente herinnering, zie ik dat jonge mensen niet alleen gepolitiseerd worden over dit moment, maar ook de politieke bewegingen leiden die deze tijd bepalend zijn – de strijd voor $ 15, Black Lives Matter, wapenbeheersing, betaald ziekteverlof, de Green New Deal, #AbolishICE, en het stoppen van de privatisering van onze openbare scholen. De beweging die door onze straten en gemeenschappen raast is krachtig, en voor mij is onze politiek slechts zo groot als onze bewegingen.

Mijn advies: blijf lokaal. Het Congres en het Witte Huis zijn een horrorshow en het is van cruciaal belang om te stemmen op mensen die jouw waarden en visie delen. Maar u hoeft niet te wachten op een nieuw congres. U kunt lokaal wijzigingen aanbrengen, en vaak op significante manieren. Ik geef toe dat ik bevooroordeeld ben, maar de lokale campagnes die plaatsvinden voor gemeentelijke en staatskantoren behoren tot de meest opwindende campagnes waar mensen deel van kunnen uitmaken – je klopt op de deur en praat met buren, je flyer en maakt geweldige slogans en afbeeldingen. En nog belangrijker: u kiest mensen die tijdens uw leven veranderingen kunnen aanbrengen. Ik heb twintig jaar gewerkt om een ​​einde te maken aan een staatsovername van onze openbare scholen, en toen ik aan de macht kwam, leidde ik de aanklacht om dat daadwerkelijk te laten gebeuren. Philadelphia koos een levenslange burgerrechtenverdediger als officier van justitie en we waren in staat om de gevangenisbevolking voldoende terug te brengen om een ​​provinciegevangenis in minder dan twee jaar te sluiten.

Verandering is niet eenvoudig, maar dat is het niet t moet de hele tijd in een ijzig tempo bewegen. Investeer in bewegingen, blijf gepassioneerd, STEM en ga dan door. Niets staat vast in deze wereld, al helemaal geen kracht.

Councilmember Gym marcheerde in Philadelphia Pride 2016 Optocht.

6. Welk advies heb je voor AAPI-jongeren die zich kandidaat willen stellen voor een ambt?

AAPIs worden zo vaak gemarginaliseerd en het zwijgen opgelegd, dus voor mij is het belangrijkste advies voor jou om een ​​plek te vinden die je helpt politiek te groeien en je stem te vinden. Ik vertelde hoe belangrijk het voor mij was om een ​​politiek huis te hebben als Asian Americans United, waar je de kans hebt om te leren en leiding te geven en op een plek te zijn die je eindeloos nieuwsgierig en opgewonden en hoopvol maakt over de wereld. Als je geïnteresseerd bent in kandidaatstelling, heb je geen politieke ervaring nodig, maar je hebt wel een reeks ervaringen nodig die je motiveren om met passie en overtuiging te rennen, en die je geloofwaardigheid geven die je kunt overbrengen aan totale vreemden. Uw vermogen om uw verhaal te communiceren is essentieel. Uw stem op 15, 16 en 17 jaar over klimaatrechtvaardigheid, politie, de staat van uw scholen of de immigratiesituatie van uw gezin zal nooit belangrijker zijn dan nu. Het werk dat u nu doet, de relaties en het vertrouwen en de integriteit die u opbouwt, zullen u definiëren en uw werk authentiek en aantrekkelijk maken voor mensen die u voor het eerst ontmoeten – en dat is het begin van de politiek.

Je kunt meer lezen over Councilmember Gym in profielen in de Philadelphia Inquire r en op Philadelphia Magazine . Ze was keynote speaker op Netroots Nation 2019 , en schreef in 2016 een opiniestuk over AAPIs en de progressieve beweging voor Boze Aziatische man .

Website: www.helengym.com

Officiële gemeenteraadspagina: www.phlcouncil.com/helengym

Zoeken haar op Instagram, Facebook en Twitter op @HelenGymPHL en @HelenGymAtLarge

The Young Politicasian is een proj ect van de High School Democrats of America Asian American Pacific Islander Caucus. Volg ons op Instagram @hsda\_aapi , neem deel aan de caucus , en meld je aan om een ​​schrijver van het personeel te worden . De meningen in The Young Politicasian komen niet noodzakelijk overeen met die van de AAPI Caucus of de High School Democrats of America.