La sesta estinzione

(Marie Snyder) (12 agosto 2017)

Sulla proiezione del libro di Elizabeth Kolbert sui dati delle estinzioni passate alla nostra situazione attuale.

Noi sei nel mezzo di unestinzione di massa, ma Elizabeth Kolbert in realtà è piuttosto fiduciosa su tutto questo. Siamo in un momento storico davvero straordinario in cui siamo consapevoli della nostra stessa fine (ad eccezione di coloro che rifiutano) e, quindi, in grado di influenzare come andrà a finire se riusciamo a mettere insieme il nostro atto!

Questo libro è stato inserito nellelenco dei best seller di New York per quattro settimane per una buona ragione. È pieno di dati scientifici, ma è scritto in modo colloquiale. Conosciamo tutte le persone coinvolte nella ricerca. Sono tutti fondamentali per questa storia avvincente.

Ecco i fatti in poche parole:

Finora ci sono state cinque estinzioni di massa. Unestinzione è esponenzialmente diversa da una “caduta”. Non è solo una civiltà che viene distrutta, lasciando le ceneri affinché unaltra possa insorgere. Lestinzione di una specie significa che tutti se ne sono andati. E un estinzione di massa significa che molte specie si perdono in un periodo di tempo relativamente breve, quando perdiamo più specie di quante ne guadagniamo (estinzione> speciazione). Le estinzioni di massa sono “perdite sostanziali di biodiversità che si verificano rapidamente e sono di portata globale” (16).

“Le specie sono a basso rischio di estinzione per la maggior parte del tempo. Ma questa condizione di relativa sicurezza è punteggiata a intervalli rari da un rischio notevolmente più elevato. La storia della vita consiste quindi in lunghi periodi di noia interrotti occasionalmente dal panico “(16).

Non esiste una sola causa di estinzioni di massa:” Come a Tolstoj, ogni evento di estinzione sembra essere infelice e fatalmente così – a modo suo “(104). Ecco i cinque grandi (ma non dà molto spazio ai numeri 2 e 4):

1 °: Fine del periodo Ordoviciano – 444 milioni di anni fa. La vita era principalmente nellacqua, quindi l85\% delle specie marine morì a causa delle glaciazioni. I livelli di anidride carbonica sono diminuiti probabilmente a causa dello sviluppo della materia vegetale (muschi primitivi) che ha assorbito la CO2 e quindi loceano è diventato più ossigenato. Quel cambiamento chimico nei gas delloceano, insieme al clima più freddo, ha reso il luogo inospitale (103).

2 °: Durante il periodo tardo devoniano – 370 milioni di anni fa. Dopo questo, i rettili hanno iniziato a guadagnare terreno.

3 °: Fine del periodo Permiano – 252 milioni di anni fa. Questo è stato il più devastante – chiamato “il grande morente”. È stato causato da un aumento del carbonio che ha acidificato gli oceani e, con il calo del livello di ossigeno, la maggior parte degli organismi probabilmente ha soffocato . Le barriere coralline sono crollate. È durato forse 100.000 anni dallinizio alla fine ed ha eliminato il 90\% di tutte le specie sulla terra (104). La migliore spiegazione per questo aumento del carbonio è una massiccia esplosione di vulcanismo in Siberia. “Ma questo evento spettacolare probabilmente ha rilasciato, su base annuale, meno carbonio delle nostre auto, delle nostre fabbriche e delle nostre centrali elettriche” (123). Questo è molto simile a quello che stiamo sperimentando attualmente , ma oggigiorno ci piace fare le cose molto più velocemente.

4 °: alla fine del periodo Triassico – 200 milioni di anni fa. Questo ha inaugurato il periodo Giurassico e lorigine di uccelli e piante da fiore.

5 °: Alla fine del periodo Cretaceo – 66 milioni di anni fa. Questultimo, lestinzione “K-T”, ha spazzato via i dinosauri quando un astroide ha colpito la terra e ha incenerito tutto ciò che si trovava nelle vicinanze, poi la polvere creata dallimpatto ha fatto cuocere tutto ciò che è rimasto (86). Questo fu seguito dallalba dei primi primati (i nostri antenati).

Ci fu anche unestinzione della megafauna circa 11.700 anni fa (mammut lanosi, tigri dai denti a sciabola e laltra creatura di Ghiaccio Età ), ma questo non è considerato unestinzione di massa.

Abbiamo sempre a che fare con lestinzione di singole specie. Durante i tempi ordinari, i milioni di anni tra estinzioni di massa, abbiamo “estinzioni di fondo”. Succede nel corso della storia mentre le specie si evolvono e combattono per le risorse. Affinché le specie più forti sopravvivano, altre devono andarsene. Per quanto riguarda lestinzione tipica di fondo, ci aspettiamo di perdere circa una specie di mammiferi ogni 700 anni e una specie di anfibi ogni 1000 anni circa, in tutto il mondo (17).

Oggi, tuttavia, il tasso di estinzione degli anfibi è circa 45.000 volte superiore al tasso di background.Un terzo di tutti i coralli che formano le barriere coralline, i molluschi dacqua dolce, gli squali e le razze e un quarto di tutti i mammiferi, un quinto di tutti i rettili e un sesto di tutti gli uccelli sono prossimi allestinzione (18 ).

Qualcosa che non posso fare a meno di notare è che uno dei tratti di sopravvivenza più forti dellumanità, ladattamento, è quello che ci sta portando verso la distruzione. Il tasso di estinzione sta aumentando e ora accettiamo semplicemente di perdere molte specie di vita ogni giorno come se fosse normale . Ci siamo adattati a questa notizia nella misura in cui non ci sciocca come dovrebbe, nel modo in cui deve! Un po troppo adattabile per il nostro bene, direi!

Sindrome del naso bianco.

Le perdite si stanno verificando in tutto il mondo e uno dei colpevoli è il viaggio umano. Portiamo involontariamente con noi malattie che possono distruggere la vita in altre parti del mondo (come un fungo che non infastidisce una specie di pipistrello, ma ne ha completamente cancellato unaltra: il pipistrello bruno nordamericano che era là fuori a mangiare zanzare a migliaia).

Ma le persone hanno difficoltà a elaborare informazioni di disturbo. Questa è una “scoperta del cambio di paradigma”. È difficile accettare che catastrofi come questa accadano – e per noi – e perché di noi.

Viviamo nella nuova era antropocenica – una “epoca geologica dominata dalluomo “In cui abbiamo trasformato quasi la metà della superficie terrestre del pianeta, dannato o deviato la maggior parte dei principali fiumi del mondo, aggiunto più azoto al suolo di quanto fissato naturalmente da tutti gli ecosistemi terrestri, rimosso più di un terzo dei pesci e ha utilizzato più della metà del deflusso di acqua dolce facilmente accessibile al mondo.

“Soprattutto, le persone hanno alterato la composizione dellatmosfera. A causa di una combinazione di combustione di combustibili fossili e deforestazione, la concentrazione di anidride carbonica nellaria è aumentata del 40\% negli ultimi due secoli, mentre la concentrazione di metano, un gas serra ancora più potente, è più che raddoppiata ” (108). Circa un terzo della CO2 che gli esseri umani pompano nellaria viene assorbita dagli oceani. “Solo questanno gli oceani assorbiranno due miliardi e mezzo di tonnellate di carbonio … Ogni giorno, ogni americano in effetti pompa sette libbre di carbonio nel mare” (114).

Stiamo alterando la chimica dellaria e dellacqua, e quel tipo di cambiamento rapido è ciò che dà il via alle estinzioni di massa. La maggior parte delle specie rientra in una piccola finestra di condizioni accettabili e le stiamo portando al di fuori di questo intervallo accettabile.

“Bruciando i depositi di carbone e petrolio, gli esseri umani stanno rimettendo laria che è stata sequestrata per decine – nella maggior parte dei casi centinaia – di milioni di anni. Nel processo, stiamo eseguendo la storia geologica non solo al contrario, ma a velocità di curvatura “(124).

La previsione di uno scienziato intervistato:” Under business as usual, entro la metà del secolo [35 anni] le cose sembrano piuttosto tristi “(132):

” È del tutto possibile che entro la fine di questo secolo, i livelli di CO2 potrebbero raggiungere un livello non visto da … circa 50 milioni di anni fa. Se le specie possiedono ancora le caratteristiche che hanno permesso ai loro antenati di prosperare in quel mondo antico e più caldo è, a questo punto, impossibile dire “(172).

Tutto il corallo le barriere coralline si dissolveranno e influenzeranno tutto il resto in quel delicato ecosistema. È una reazione a catena che ci avrà effetto su di noi. “Il riscaldamento oggi si sta verificando almeno dieci volte più velocemente di quanto abbia fatto alla fine dellultima glaciazione, e alla fine di tutte quelle glaciazioni che lo hanno preceduto. Per stare al passo, gli organismi dovranno migrare, o comunque adattarsi, a almeno dieci volte più rapidamente ”(162). In unarea del Perù, i ricercatori hanno notato che gli alberi si spostano effettivamente di posizione e lo hanno soprannominato “scenario del bosco di Birnam” (158).

Quale specie andrà? Secondo Jared Diamond, “il principale predittore dellestinzione locale era la” piccola dimensione della popolazione “” (181). Le specie che sono morte completamente in passato erano quelle che avevano solo uno o due figli alla volta e con un lungo periodo gestazionale. Un po come noi. “Ecco perché, con leccezione degli umani, tutte le grandi scimmie oggi stanno affrontando loblio … Quando avremo finito, è del tutto possibile che tra le grandi scimmie non ci sarà più un solo rappresentante, tranne, cioè, per noi.” (254). Pensiero speranzoso. E le specie che sopravvivono e prosperano dopo che abbiamo finito sono quelle con un rapido tasso di riproduzione. Non parlano di scarafaggi, ma di topi – ratti giganti (104).

Un altro problema provvisorio è che il “mondo sta cambiando in modi che costringono le specie a muoversi”, ma sta anche “cambiando in modi che creano barriere – strade, tratti di strada, città – che impediscono loro di fare quindi … lattività umana ha creato un percorso ad ostacoli per la dispersione della biodiversità “(189).

Stiamo creando una” nuova Pangea “che ha più diversità in aree precedentemente prive, ma la diversità globale globale ha è diminuito in modo significativo (212). Quello che non stiamo distruggendo alterando lhabitat, inclusa laria e lacqua, è a caccia dellestinzione. “Anche se potrebbe essere bello immaginare che una volta luomo viveva in armonia con la natura, non è chiaro se labbia mai fatto davvero” (235).

I primi undici capitoli del libro spiegano tutti e confronta quello che sta accadendo ora con le cause e gli effetti delle precedenti estinzioni, ma il finale è molto più interessante. Gli ultimi due capitoli esaminano la nostra psicologia e il potenziale di miglioramento.

Siamo lunico primate che è spinto a esplorare e conquistare nuovi posti, ad avventurarsi “nelloceano dove non si vede la terra “(251). Ora che abbiamo mappato tutto questo pianeta, abbiamo obiettivi per un altro. Nessun altro animale lo fa (ma virus lo fa) e Kolbert lo definisce una follia o un “ irrequietezza faustiana .”

Faust firma la sua anima.

Ma qualcosaltro che facciamo che nessun altro primate fa è un problema collettivo -solving. Le scimmie sono brave a risolvere enigmi, spesso più velocemente di un bambino di 5 anni. Ma non possono competere con un gruppo di bambini di 5 anni che lavorano insieme. “Quando ai bambini è stato dato un suggerimento su dove trovare una ricompensa … lhanno presa. Le scimmie o non capivano che gli veniva offerto aiuto o non potevano seguire lo spunto “(249). E con “la capacità di rappresentare il mondo in segni e simboli arriva la capacità di cambiarlo, che, guarda caso, è anche la capacità di distruggerlo” (258). Quindi le cose potrebbero davvero andare in entrambi i modi a questo punto.

Il capitolo finale racconta i molti progetti che le persone stanno attualmente intraprendendo per salvare le specie: mantenere in vita le cellule in uno zoo congelato, vietare il DDT, approvare lEndangered Species Act, salvare i condor aiutando con lavvelenamento da piombo, vietando il bracconaggio ed eseguendo “ultrasuoni sui rinoceronti e seghe sui corvi” (265).

Ma, come tanti libri sul futuro della nostra specie, il grido di battaglia finale è: “Le persone devono avere speranza” (263). Dire che ne abbiamo bisogno non è come darcelo. Forse sta suggerendo che dovremmo vivere un po negando la tragedia che abbiamo causato. Undici capitoli di dati cupi seguiti da due capitoli di speranza potrebbero effettivamente essere sufficienti per coloro che non sono riusciti a gestire il cambio di paradigma verso la comprensione del nostro potenziale di catastrofe. E non sono convinto che Kolbert non abbia enormi dubbi sui suoi. Ma concordo sul fatto che in realtà non ci porta da nessuna parte arrenderci e rassegnarci alla fine della nostra specie. Se cè una possibilità che abbiamo la capacità di rallentare questa cosa, allora saremo negligenti se non continuiamo a provare in tutti i modi immaginabili.

“La vita è estremamente resistente ma non infinitamente così. Ci sono stati tratti molto lunghi senza incidenti e rivoluzioni molto, molto occasionali sulla superficie della terra “. Le cause di questi eventi sono varie, inclusa “una specie infestante” (siamo noi!). “Lunica caratteristica che questi eventi disparati hanno in comune è… il tasso di cambiamento. Quando il mondo cambia più velocemente di quanto le specie possano adattarsi, molti cadono … Ciò che conta è che le persone cambino il mondo … attraverso: la nostra irrequietezza, la nostra creatività, la nostra capacità di cooperare per risolvere problemi e completare compiti complicati … noi stessi dalle limitazioni dellevoluzione, gli esseri umani rimangono tuttavia dipendenti dai sistemi biologici e geochimici della terra. Interrompendo questi sistemi – abbattendo le foreste pluviali tropicali, alterando la composizione dellatmosfera, acidificando gli oceani – stiamo mettendo in pericolo la nostra stessa sopravvivenza …. Spingendo altre specie allestinzione, lumanità è impegnata a segare larto su cui si appollaia … ..Unaltra possibilità… è che lingegnosità umana superi qualsiasi disastro che lingegno umano metta in moto. “

Vedremo come andrà a finire, vero?