La sixième extinction

(Marie Snyder) (12 août 2017)

Le livre dElizabeth Kolbert projetant des données dextinctions passées sur notre situation actuelle.

Nous Nous sommes au milieu dune extinction de masse, mais Elizabeth Kolbert a en fait un peu despoir à ce sujet. Nous sommes à un moment vraiment extraordinaire de lhistoire dans lequel nous sommes conscients de notre propre disparition (à lexception de ceux qui sont dans le déni) et, par conséquent, capables dinfluer sur la façon dont cela se passe si nous pouvons simplement nous ressaisir!

Ce livre figure sur la liste des NY Best Sellers depuis quatre semaines pour une bonne raison. Il est plein de données scientifiques, mais il est écrit de manière conversationnelle. Nous apprenons à connaître toutes les personnes impliquées dans la recherche. Ils sont tous essentiels à cette histoire captivante.

Voici les faits en un mot:

Il y a eu jusquà présent cinq extinctions massives. Une extinction est exponentiellement différente dune «chute». Ce n’est pas seulement une civilisation qui est détruite en laissant des cendres pour qu’une autre ressuscite. L’extinction d’une espèce signifie que chacune d’elles a disparu. Et une extinction de masse signifie que de nombreuses espèces sont perdues dans un laps de temps relativement court – lorsque nous perdons plus despèces que nous nen gagnons (extinction> spéciation). Les extinctions massives sont «des pertes substantielles de biodiversité qui se produisent rapidement et sont dune étendue mondiale» (16).

«Les espèces sont la plupart du temps à un faible risque dextinction. Mais cette condition de relative sécurité est ponctuée à de rares intervalles par un risque nettement plus élevé. Lhistoire de la vie consiste donc en longues périodes dennui parfois interrompues par la panique »(16).

Il ny a pas quune seule cause dextinctions de masse:« Comme à Tolstoï, chaque événement dextinction semble être malheureux – et fatalement donc – à sa manière »(104). Voici les cinq grands (mais elle ne donne pas beaucoup de place aux nombres 2 et 4):

1er: Fin de la période ordovicienne – il y a 444 millions dannées. La vie était principalement dans leau, puis 85\% des espèces marines sont mortes à cause de la glaciation. Les niveaux de dioxyde de carbone ont chuté probablement en raison du développement de la matière végétale (premières mousses) qui absorbait le CO2, puis locéan est devenu plus oxygéné. Ce changement chimique dans les gaz de l’océan, associé au temps plus froid, a rendu l’endroit inhospitalier (103).

2e: Au cours de la période du Dévonien supérieur – il y a 370 millions d’années. Après cela, les reptiles ont commencé à gagner du terrain.

3e: Fin de la période permienne – il y a 252 millions dannées. Ce fut le plus dévastateur – appelé «le grand mourant». Elle était causée par une augmentation du carbone qui acidifiait les océans et, avec la baisse du niveau doxygène, la plupart des organismes étouffaient probablement . Les récifs se sont effondrés. Cela a duré peut-être 100 000 ans du début à la fin et a éliminé 90\% de toutes les espèces sur terre (104). La meilleure explication de cette augmentation du carbone est une explosion massive de vulcanisme en Sibérie. «Mais cet événement spectaculaire a probablement dégagé, sur une base annuelle, moins de carbone que nos voitures, nos usines et nos centrales électriques» (123). Celui-ci est le plus similaire à ce que nous vivons actuellement , mais de nos jours, nous aimons faire les choses beaucoup plus rapidement.

4ème: À la fin de la période triasique – Il y a 200 millions dannées. Cela a inauguré la période jurassique et lorigine des oiseaux et des plantes à fleurs.

5ème: À la fin du Crétacé – il y a 66 millions dannées. Cette dernière, lextinction «K-T», a anéanti les dinosaures lorsquun astroïde a frappé la terre et incinéré tout ce qui se trouvait à proximité, puis la poussière créée par limpact a grillé tout ce qui restait (86). Cela a été suivi par laube des premiers primates (nos ancêtres).

Il y a aussi eu une extinction de la mégafaune il y a environ 11700 ans (mammouths laineux, tigres à dents de sabre et lautre créature de Ice Age ), mais cela ne correspond pas à une extinction de masse.

Nous avons toujours affaire à des extinctions despèces individuelles. En temps ordinaire, les millions dannées entre extinctions de masse, nous avons des «extinctions de fond». Cela se produit tout au long de lhistoire à mesure que les espèces évoluent et se battent pour les ressources. Pour que les espèces les plus fortes survivent, dautres doivent disparaître. En ce qui concerne lextinction de fond typique, nous nous attendons à perdre environ une espèce de mammifères tous les 700 ans et une espèce damphibiens tous les 1000 ans environ, dans le monde entier (17).

Aujourdhui, cependant, le taux dextinction des amphibiens est environ 45 000 fois plus élevé que le taux de fond.Un tiers de tous les coraux, mollusques deau douce, requins et raies, et un quart de tous les mammifères, un cinquième de tous les reptiles et un sixième de tous les oiseaux sont proches de lextinction (18 ).

Quelque chose que je ne peux mempêcher de remarquer, cest que lun des traits de survie les plus forts de lhumanité, ladaptation, est celui qui nous conduit vers la destruction. Le taux dextinction a augmenté et maintenant nous acceptons simplement que nous perdons de nombreuses espèces de vie chaque jour comme si cétait normal . Nous sommes ajustés à cette nouvelle dans la mesure où elle ne nous choque pas comme elle le devrait – comme elle le doit! Un peu trop adaptable pour notre propre bien, je dirais!

Syndrome du nez blanc.

Les pertes se produisent dans le monde entier, et lun des coupables est le voyage humain. Nous transportons involontairement des maladies avec nous partout où nous allons qui peuvent détruire la vie dans dautres parties du monde (comme un champignon qui ne dérange pas une espèce de chauve-souris, mais en a complètement effacé une autre – la chauve-souris brune dAmérique du Nord qui mangeait autrefois moustiques par milliers).

Mais les gens ont du mal à traiter les informations perturbatrices. Cest une «découverte de changement de paradigme». Il est difficile daccepter que des catastrophes comme celle-ci se produisent – et pour nous – et parce que dentre nous.

Nous vivons dans la nouvelle ère anthropocène – une «époque géologique dominée par lhomme ”Dans lequel nous avons transformé près de la moitié de la surface terrestre de la planète, damné ou détourné la plupart des grands fleuves du monde, ajouté plus dazote au sol que ce qui est fixé naturellement par tous les écosystèmes terrestres, enlevé plus dun tiers des poissons, et utilisé plus de la moitié des eaux de ruissellement deau douce facilement accessibles dans le monde.

«Plus important encore, les gens ont modifié la composition de latmosphère. En raison dune combinaison de combustion de combustibles fossiles et de déforestation, la concentration de dioxyde de carbone dans lair a augmenté de 40\% au cours des deux derniers siècles, tandis que la concentration de méthane, un gaz à effet de serre encore plus puissant, a plus que doublé. (108). Environ un tiers du CO2 que les humains pompent dans lair est absorbé par les océans. «Rien que cette année, les océans vont absorber deux milliards et demi de tonnes de carbone… Chaque jour, chaque Américain pompe en effet sept livres de carbone dans la mer» (114).

Nous modifions la chimie de lair et de leau, et ce type de changement rapide est ce qui déclenche les extinctions de masse. La plupart des espèces se gèrent dans une petite fenêtre de conditions acceptables, et nous les emmenons en dehors de cette plage acceptable.

«En brûlant à travers les gisements de charbon et de pétrole, les humains réinjectent du carbone dans lair qui a été séquestré pendant des dizaines, dans la plupart des cas des centaines de millions dannées. Dans ce processus, nous exécutons l’histoire géologique non seulement à l’inverse, mais à la vitesse de la déformation »(124).

La prédiction d’un scientifique interrogé:« Dans les affaires comme d’habitude, au milieu du siècle [35 ans] les choses semblent plutôt sombres »(132):

« Il est fort possible quà la fin de ce siècle, les niveaux de CO2 atteignent un niveau vu depuis… il y a environ 50 millions dannées. Il est impossible à ce stade de dire si les espèces possèdent encore les caractéristiques qui ont permis à leurs ancêtres de prospérer dans ce monde ancien et plus chaud »(172).

Tout le corail les récifs vont se dissoudre et ils affectent tout le reste de cet écosystème délicat. C’est une réaction en chaîne qui va nous affecter. «Le réchauffement se produit aujourdhui au moins dix fois plus vite quà la fin de la dernière glaciation, et à la fin de toutes ces glaciations qui lont précédée. Pour suivre le rythme, les organismes devront migrer, ou sadapter autrement, à au moins dix fois plus rapidement »(162). Dans une région du Pérou, les chercheurs ont remarqué que les arbres changeaient d’emplacement et l’ont surnommé le «scénario du bois de Birnam» (158).

Quelle espèce ira? Selon Jared Diamond, «le principal prédicteur de l’extinction locale était la« petite taille de la population »» (181). Les espèces qui sont totalement mortes dans le passé étaient celles qui navaient quun ou deux petits à la fois et avec une longue période de gestation. Un peu comme nous. «Cest pourquoi, à lexception des humains, tous les grands singes daujourdhui sont confrontés à loubli… Au moment où nous aurons terminé, il est fort possible quil ny ait plus un seul représentant parmi les grands singes, sauf, cest-à-dire, pour nous. » (254). Vœu pieux. Et les espèces qui survivent et sépanouissent après notre fin sont celles qui ont un taux de reproduction rapide. Ils ne parlent pas de cafards, mais de rats – de rats géants (104).

Un autre problème provisoire est que «le monde change de manière à contraindre les espèces à se déplacer», mais il «évolue également de manière à créer des barrières – routes, coupes à blanc, villes – qui les empêchent donc… lactivité humaine a créé un parcours dobstacles pour la dispersion de la biodiversité »(189).

Nous créons une« nouvelle Pangée »qui a plus de diversité dans des zones autrefois dépourvues, mais la diversité globale globale a a chuté de manière significative (212). Ce que nous ne détruisons pas en modifiant l’habitat – y compris l’air et l’eau – nous le chassons jusqu’à l’extinction. «Bien quil puisse être agréable dimaginer quil fut une fois un temps où lhomme vivait en harmonie avec la nature, il nest pas clair quil lait jamais vraiment fait» (235).

Les onze premiers chapitres du livre expliquent tous et comparez ce qui se passe actuellement aux causes et aux effets des extinctions antérieures, mais la fin est bien plus intéressante. Les deux derniers chapitres examinent notre psychologie et notre potentiel damélioration.

Nous sommes le seul primate à explorer et à conquérir de nouveaux endroits, à saventurer «sur locéan où vous ne voyez pas de terre »(251). Maintenant que nous avons cartographié toute cette planète, nous avons des objectifs pour une autre. Aucun autre animal ne le fait (à lexception des virus ), et Kolbert lappelle une folie ou un «  Agitation faustienne . »

Faust signant son âme.

Mais nous faisons autre chose quaucun autre primate ne fait est un problème collectif -solution. Les singes sont excellents pour résoudre des énigmes, souvent plus rapidement quun enfant de 5 ans. Mais ils ne sont pas à la hauteur d’un groupe d’enfants de 5 ans travaillant ensemble. «Lorsque les enfants ont eu une idée de lendroit où trouver une récompense… ils lont prise. Les singes ne comprenaient pas quon leur offrait de laide ou ne pouvaient pas suivre le signal »(249). Et avec «la capacité de représenter le monde en signes et en symboles vient la capacité de le changer, ce qui, en loccurrence, est aussi la capacité de le détruire» (258). Les choses pourraient donc vraiment se passer dans les deux sens à ce stade.

Le dernier chapitre raconte les nombreux projets que les gens entreprennent actuellement pour sauver des espèces: maintenir les cellules en vie dans un zoo gelé, interdire le DDT, adopter la loi sur les espèces en voie de disparition, sauver les condors en aidant au saturnisme, en interdisant le braconnage et en effectuant des «échographies sur les rhinocéros et des branlettes sur les corbeaux» (265).

Mais, comme tant de livres sur lavenir de notre espèce, le dernier cri de ralliement est: «Les gens doivent avoir de lespoir» (263). Dire que nous en avons besoin n’est pas la même chose que nous le donner. Cela suggère peut-être que nous devrions vivre un peu dans le déni de la tragédie que nous avons causée. Onze chapitres de données sombres suivis de deux chapitres despoir pourraient en fait suffire à ceux qui nont pas réussi le changement de paradigme vers la compréhension de notre potentiel de catastrophe. Et je ne suis pas convaincu que Kolbert n’a pas de gros doutes. Mais je conviens que cela ne nous mène vraiment nulle part à abandonner et à nous résigner à la fin de notre espèce. Sil y a une possibilité que nous ayons la capacité de ralentir cette chose, alors nous serons négligents si nous ne continuons pas à essayer de toutes les manières imaginables.

« La vie est extrêmement résilient mais pas infiniment. Il y a eu de très longues périodes sans incident et très, très rarement des révolutions à la surface de la terre. Les causes de ces événements sont variées, y compris «une espèce de mauvaise herbe» (cest nous!). «La seule caractéristique que ces événements disparates ont en commun est… le taux de changement. Quand le monde change plus vite que les espèces ne peuvent sadapter, beaucoup tombent… Ce qui compte, cest que les gens changent le monde… .. à travers: Notre agitation, notre créativité, notre capacité à coopérer pour résoudre des problèmes et accomplir des tâches compliquées… .. nous-mêmes des contraintes de lévolution, les humains restent néanmoins dépendants des systèmes biologiques et géochimiques de la Terre. En perturbant ces systèmes – abattre les forêts tropicales humides, altérer la composition de latmosphère, acidifier les océans – nous mettons notre propre survie en danger… En poussant dautres espèces à lextinction, lhumanité est en train de scier le membre sur lequel elle se perche. … .. Une autre possibilité… est que lingéniosité humaine lemporte sur toute catastrophe que lingéniosité humaine déclenche. »

Nous verrons comment tout cela se déroulera alors, daccord?