La sexta extinción

(Marie Snyder) (12 de agosto de 2017)

Sobre el libro de Elizabeth Kolbert que proyecta datos de extinciones pasadas a nuestra situación actual.

Nosotros estás en medio de una extinción masiva, pero Elizabeth Kolbert en realidad tiene algo de esperanza al respecto. Estamos en un momento verdaderamente extraordinario de la historia en el que somos conscientes de nuestra propia desaparición (a excepción de aquellos en negación) y, por lo tanto, ¡podemos afectar cómo resulta si podemos actuar juntos!

Este libro ha estado en la lista de Más vendidos de Nueva York durante cuatro semanas por una buena razón. Está lleno de datos científicos, pero está escrito en forma conversacional. Conocemos a todas las personas involucradas en la investigación. Todos son fundamentales para esta interesante historia.

Estos son los hechos en pocas palabras:

Hasta ahora ha habido cinco extinciones masivas. Una extinción es exponencialmente diferente de una «caída». No es solo una civilización que está siendo destruida dejando cenizas para que otra se levante. La extinción de una especie significa que todas se han ido. Y una extinción masiva significa que muchas especies se pierden en un período de tiempo relativamente corto, cuando perdemos más especies de las que ganamos (extinción> especiación). Las extinciones masivas son “pérdidas sustanciales de biodiversidad que ocurren rápidamente y tienen una extensión global” (16).

“Las especies corren un bajo riesgo de extinción la mayor parte del tiempo. Pero esta condición de relativa seguridad está marcada en raras ocasiones por un riesgo mucho mayor. Por tanto, la historia de la vida consiste en largos períodos de aburrimiento interrumpidos ocasionalmente por el pánico ”(16).

No existe una causa única de extinciones masivas:“ Como en Tolstoi, cada evento de extinción parece ser infeliz y fatal así que, a su manera ”(104). Aquí están los cinco grandes (pero no da mucho espacio a los números 2 y 4):

Primero: Fin del período Ordovícico, hace 444 millones de años. La vida estaba principalmente en el agua, luego el 85\% de las especies marinas murieron debido a la glaciación. Los niveles de dióxido de carbono bajaron posiblemente debido al desarrollo de materia vegetal (musgos tempranos) que absorbieron el CO2 y luego el océano se oxigeno más. Ese cambio químico en los gases del océano junto con el clima más frío hizo que el lugar fuera inhóspito (103).

Segundo: Durante el período Devónico tardío, hace 370 millones de años. Después de esto, los reptiles comenzaron a ganar terreno.

3º: Fin del período Pérmico, hace 252 millones de años. Este fue el más devastador, llamado «el gran moribundo». Fue causado por un aumento de carbono que acidificó los océanos y, con la caída del nivel de oxígeno, la mayoría de los organismos probablemente asfixiaron . Los arrecifes colapsaron. Duró quizás 100.000 años de principio a fin, y eliminó el 90\% de todas las especies de la tierra (104). La mejor explicación para este aumento de carbono es una explosión masiva de vulcanismo en Siberia. “Pero este evento espectacular probablemente liberó, anualmente, menos carbono que nuestros automóviles, fábricas y plantas de energía” (123). Este es muy similar a lo que estamos experimentando actualmente , pero en estos días nos gusta hacer las cosas mucho más rápido.

4to: al final del período Triásico – Hace 200 millones de años. Esto marcó el comienzo del período Jurásico y el origen de las aves y las plantas con flores.

5º: Al final del período Cretácico, hace 66 millones de años. Este más reciente, la extinción “K-T”, acabó con los dinosaurios cuando un astroide golpeó la tierra e incineró todo lo que estaba cerca, luego el polvo creado por el impacto asó todo lo que quedaba (86). Esto fue seguido por el amanecer de los primeros primates (nuestros antepasados).

También hubo una extinción de la megafauna hace unos 11,700 años (mamuts lanudos, tigres dientes de sable y la otra criatura de Ice Edad ), pero eso no se considera una extinción masiva.

Siempre estamos lidiando con extinciones de especies individuales. Durante los tiempos ordinarios, los millones de años entre extinciones masivas, tenemos «extinciones de fondo». Sucede a lo largo de la historia a medida que las especies evolucionan y luchan por los recursos. Para que las especies más fuertes sobrevivan, otras tienen que irse. En lo que respecta a la extinción de fondo típica, esperamos perder aproximadamente una especie de mamíferos cada 700 años y una especie de anfibios cada 1000 años aproximadamente en todo el mundo (17).

Sin embargo, hoy en día, la tasa de extinción de anfibios es aproximadamente 45.000 veces mayor que la tasa de fondo.Un tercio de todos los corales formadores de arrecifes, moluscos de agua dulce, tiburones y rayas, y una cuarta parte de todos los mamíferos, una quinta parte de todos los reptiles y una sexta parte de todas las aves están al borde de la extinción (18 ).

Algo que no puedo dejar de notar es que uno de los rasgos de supervivencia más fuertes de la humanidad, la adaptación, es el que nos lleva hacia la destrucción. La tasa de extinción ha aumentado, y ahora simplemente aceptamos que estamos perdiendo muchas especies de vida todos los días como si fuera normal . Estamos adaptados a esta noticia en la medida en que no nos impresiona como debería, ¡como debería! ¡Un poco demasiado adaptable para nuestro propio bien, diría yo!

Síndrome de la nariz blanca.

Las pérdidas están ocurriendo en todo el mundo y uno de los culpables es el viaje humano. Sin saberlo, llevamos enfermedades a donde quiera que vayamos que pueden destruir la vida en otras partes del mundo (como un hongo que no molesta a una especie de murciélago, pero que destruye por completo a otra: el murciélago marrón norteamericano que solía estar comiendo miles de mosquitos).

Pero a las personas les cuesta procesar información perturbadora. Este es un «descubrimiento de cambio de paradigma». Es difícil aceptar que ocurran catástrofes como esta, y para nosotros, y porque de nosotros.

Vivimos en la nueva Era Antropoceno, una «época geológica dominada por humanos ”En el que hemos transformado casi la mitad de la superficie terrestre del planeta, hemos condenado o desviado la mayoría de los principales ríos del mundo, hemos añadido más nitrógeno al suelo del que fijan de forma natural todos los ecosistemas terrestres, hemos eliminado más de un tercio de los peces y utilizó más de la mitad de la escorrentía de agua dulce fácilmente accesible del mundo.

“Lo más significativo es que la gente ha alterado la composición de la atmósfera. Debido a una combinación de combustión de combustibles fósiles y deforestación, la concentración de dióxido de carbono en el aire ha aumentado en un 40\% durante los últimos dos siglos, mientras que la concentración de metano, un gas de efecto invernadero aún más potente, se ha más que duplicado » (108). Aproximadamente un tercio del CO2 que los seres humanos bombean al aire es absorbido por los océanos. “Solo este año los océanos absorberán dos mil quinientos millones de toneladas de carbono … Todos los días, cada estadounidense en efecto bombea siete libras de carbono al mar” (114).

Estamos alterando la química del aire y el agua, y ese tipo de cambio rápido es lo que inicia las extinciones masivas. La mayoría de las especies se manejan dentro de una pequeña ventana de condiciones aceptables, y las estamos sacando de este rango aceptable.

“Al quemar depósitos de carbón y petróleo, los seres humanos están devolviendo carbono a el aire que ha estado secuestrado durante decenas, en la mayoría de los casos cientos, de millones de años. En el proceso, estamos ejecutando la historia geológica no solo a la inversa, sino a una velocidad vertiginosa «(124).

La predicción de un científico entrevistado:» En la forma habitual, a mediados de siglo [35 años] las cosas se ven bastante sombrías «(132):

» Es muy posible que para fines de este siglo, los niveles de CO2 puedan alcanzar un nivel que no visto desde … hace unos 50 millones de años. Si las especies aún poseen las características que permitieron a sus ancestros prosperar en ese antiguo y cálido mundo es, en este punto, imposible de decir ”(172).

Todo el coral los arrecifes se disolverán y afectarán todo lo demás en ese delicado ecosistema. Es una reacción en cadena que nos nos afectará. “El calentamiento de hoy está ocurriendo al menos diez veces más rápido que al final de la última glaciación, y al final de todas las glaciaciones que lo precedieron. Para mantenerse al día, los organismos tendrán que migrar, o adaptarse de otra manera, en al menos diez veces más rápido ”(162). En una zona de Perú, los investigadores notaron que los árboles en realidad cambiaban de ubicación y lo denominaron el «escenario de Birnam Wood» (158).

¿Qué especie irá? Según Jared Diamond, “el principal predictor de la extinción local fue el tamaño de población pequeño” (181). Las especies que murieron totalmente en el pasado eran aquellas que tenían solo una o dos crías a la vez y con un período gestacional largo. Un poco como nosotros. “Es por eso que, con la excepción de los humanos, todos los grandes simios de hoy enfrentan el olvido… Para cuando terminemos, es muy posible que entre los grandes simios no quede ni un solo representante, excepto, es decir, para nosotros.» (254). Ilusiones. Y las especies que sobreviven y prosperan después de que terminamos son las que tienen una tasa de reproducción rápida. No están hablando de cucarachas, sino de ratas, ratas gigantes (104).

Otro problema interino es que «el mundo está cambiando de formas que obligan a las especies a moverse», pero también está «cambiando de formas que crean barreras (carreteras, tajos, ciudades) que les impiden hacer así que… .la actividad humana ha creado una carrera de obstáculos para la dispersión de la biodiversidad ”(189).

Estamos creando una“ nueva Pangea ”que tiene más diversidad en áreas antes despojadas, pero la diversidad global en general ha disminuyó significativamente (212). Lo que no estamos destruyendo al alterar el hábitat, incluidos el aire y el agua, lo estamos buscando hasta la extinción. “Aunque podría ser agradable imaginar que hubo una época en la que el hombre vivía en armonía con la naturaleza, no está claro si alguna vez lo hizo” (235).

Los primeros once capítulos del libro explica y compare lo que está sucediendo ahora con las causas y efectos de extinciones anteriores, pero el final es mucho más interesante. Los dos últimos capítulos analizan nuestra psicología y nuestro potencial de mejora.

Somos el único primate que se siente impulsado a explorar y conquistar nuevos lugares, a aventurarse «en el océano donde no se ve tierra ”(251). Ahora que hemos trazado todo el planeta, tenemos objetivos para otro. Ningún otro animal hace eso (pero los virus sí lo hacen), y Kolbert se refiere a ello como una locura o un « Inquietud fáustica ”.

Fausto firma su alma.

Pero algo más que hacemos que ningún otro primate hace es un problema colectivo -resolver. Los simios son excelentes para resolver acertijos, a menudo más rápido que un niño de 5 años. Pero no son rival para un grupo de niños de 5 años que trabajan juntos. “Cuando a los niños se les dio una pista sobre dónde encontrar una recompensa… la aceptaron. Los simios no entendieron que se les estaba ofreciendo ayuda o no pudieron seguir la señal ”(249). Y con “la capacidad de representar el mundo en signos y símbolos viene la capacidad de cambiarlo, que, como sucede, es también la capacidad de destruirlo” (258). Así que las cosas realmente podrían ir de cualquier manera en este punto.

El capítulo final relata los muchos proyectos que la gente está emprendiendo actualmente para salvar especies: mantener vivas las células en un zoológico congelado, prohibir el DDT, aprobar la Ley de especies en peligro de extinción salvando cóndores ayudando con el envenenamiento por plomo, prohibiendo la caza furtiva y realizando “ultrasonidos en rinocerontes y handjobs en cuervos” (265).

Pero, como muchos libros sobre el futuro de nuestra especie, el grito de guerra final es, “la gente tiene que tener esperanza” (263). Decir que lo necesitamos no es lo mismo que dárnoslo. Sugiere, tal vez, que deberíamos vivir un poco negando la tragedia que hemos causado. Once capítulos de datos sombríos seguidos de dos capítulos de esperanza en realidad podrían ser suficientes para aquellos que no han logrado el cambio de paradigma hacia la comprensión de nuestro potencial de catástrofe. Y no estoy convencido de que Kolbert no tenga grandes dudas. Pero estoy de acuerdo en que realmente no nos lleva a ningún lado simplemente rendirnos y resignarnos al final de nuestra especie. Si existe la posibilidad de que tengamos la capacidad de ralentizar esto, seremos negligentes si no continuamos intentándolo de todas las formas imaginables.

“La vida es extremadamente resistente pero no infinitamente. Ha habido tramos muy largos sin incidentes y muy, muy ocasionalmente revoluciones en la superficie de la tierra «. Las causas de estos eventos son variadas, incluyendo «una especie de maleza» (¡somos nosotros!). “La única característica que estos eventos dispares tienen en común es … la tasa de cambio. Cuando el mundo cambia más rápido de lo que las especies pueden adaptarse, muchos se caen … Lo que importa es que las personas cambian el mundo … a través de: Nuestra inquietud, nuestra creatividad, nuestra capacidad de cooperar para resolver problemas y completar tareas complicadas … nosotros mismos de las limitaciones de la evolución, los humanos, no obstante, siguen dependiendo de los sistemas biológicos y geoquímicos de la tierra. Al interrumpir estos sistemas (talar las selvas tropicales, alterar la composición de la atmósfera, acidificar los océanos) estamos poniendo en peligro nuestra propia supervivencia … Al empujar a otras especies a la extinción, la humanidad está ocupada cortando la rama en la que se posa … ..Otra posibilidad… es que el ingenio humano supere cualquier desastre que el ingenio humano ponga en marcha ”.

Veremos cómo se desarrolla todo entonces, ¿de acuerdo?